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外语出版

《英语帝国》:解码英语1600年历史

作者:外交学院英语系教授 石毅
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英语是外语使用者人数最多的语言。在经济全球化及信息网络化时代,不同母语族群之间的交流更多依赖英语,从而进一步巩固了英语作为世界通用语的地位。

英语是中国大中小学的必修课程,中国作为英语学习者人数最多的国家,更需要了解、借鉴英语如何绝处逢生,在不到1600年时间里,从偏居一隅的日耳曼部落语言,跻身最新世界通用语之列。西学东渐的两个世纪以来,中国人为学英语付出了巨大代价,包括时间、精力、经济成本,但是,英语究竟是一门什么语言?从哪里来?到哪里去? 

2020年1月,北京大学出版社推出了国际关系学院英语系主任李亚丽老师的新著《英语帝国:从部落到全球1600年》。从熟悉的语言现象,引出被忽视的文化真相,探究英语发展的特点和历程,帮助英语学习者知本、懂因、晓用,是一部全球化宏阔视野下的英语语言文化史。

全球扩张

我们都在学英语,但很多人并不了解英语。一千年,它打败拉丁语、北欧语、法语等语言,从部落语言转变为国家语言;五百年,它辐射印度、美加、澳新等地区,从国家语言扩张为区域语言;数十年,它渗透政治、经济、文化各领域国际组织,从区域语言跻身世界语言;转瞬间,它又奠定计算机网络的语言高速公路,一举称霸现实和虚拟双重世界。演进,伴随着怎样的政治角力、军事较量和经济竞争?扩张,见证了怎样的英国荣辱、欧洲浮沉和世界风云?强权,预示着怎样的英语发展前景和世界通用语演变趋势?

帝国是硬实力,其要素是经济、军事、政治、法律,语言是软实力,其要素是身份、认同、文学、文化。帝国是语言的推手,帝国语言容易成为通用语言,但能在帝国消亡后持续发力的语言鲜见,拉丁语和英语可谓两个例外。前者在罗马帝国灭亡后附体基督教,后者在大英帝国灭亡后借力美国,两者都在帝国之后构建了语言帝国,继续发挥超国力影响。

英语是拉丁语的掘墓人和继承者,拉丁语曾经的功能由英语承担,今天宗教、学术、政治、经济、法律、传媒、互联网科技等领域依然是英语的忠实拥趸。语言红利是帝国遗产,雅思与托福的竞争,只是英语帝国内部分红的游戏。值此百年未有之大变局,英语还能通用多久?英语会重现拉丁语的千年神话吗?谁是英语的挑战者?这些问题都是《英语帝国》留给读者的思考。

语言竞争

文字是人类历史划时代的重大发明,对人类社会的发展进步起到无可估量的重要作用。纵观世界文明史,早在5500多年前的美索不达米亚平原已出现象形文字,不同民族孕育出各种文字,有的历经演进,沿用至今;有的早已废弃不用,成为“死文字”;有的民族尚未创造出自己的文字。全球化浪潮中,英语在不到1600年里从部落语言变身英语帝国。

语言承载文化,文化反制语言,两者相依相存。语言学家试图从多角度对语言进行探讨,形成了许多语言学流派,现代语言学主要源于两大传统:语文学传统和人类学传统,前者强调语言的自然属性,后者重视语言的社会属性。人类语言学催生了文化语言学的兴起,涉及同语言系统紧密关联的文化体系。

有了语言,人类就有了文化,语言是了解文化的钥匙。在“一带一路”、中国文化“走出去”战略期,我们既要学好英语,同时也要探明语言背后的文化动因,破解语言密码的文化基因,知其然,更要知其所以然。作者带着文化使命,研究语言发展,视野开阔,才思飞扬。她的《英语帝国》从文化角度考察语言,视角独特、观点新颖,拓宽了语言研究领域。

该书详述英国英语1600年发展历史,是语言史与文化史有机结合的产物,以文化阐释语言,构成语言发展时间线索与文化影响主题线索交相辉映之势,通过历史人物和重大事件的关联,勾勒英语发展历史,揭示英语如何从岛国部落语言起步,在几度濒临灭绝的边缘成功逆袭,与各个时期的强势语言分庭抗礼,最终跻身全球通用语,完成了从帝国英语到英语帝国的华丽转身。

《英语帝国》用词平实,表达流畅,层次分明,将晦涩的语言问题用简明易懂的言辞表述出来,可谓精辟、精准、精简,令读者茅塞顿开、意犹未尽。



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